miércoles, 29 de agosto de 2012

Primer vuelo del dirigible del Ejército estadounidense LEMV

El vehículo de gran autonomía y con múltiples sensores (Long Endurance Multi-Intelligence Vehicle, LEMV) del Ejército de Tierra, fabricado por Northrop Grumman realizó su primer vuelo el 7 de agosto.

El vuelo, inicialmente programado para junio, fue tripulado, tuvo una duración de más de 90 minutos y se realizó en la Base Conjunta McGuire-Dix-Lakehurst, Nueva Jersey. En el comunicado del Mando del Espacio y de Defensa de Misiles y del Mando de las Fuerzas Estratégicas del Ejército se indicó que el objetivo principal del vuelo fue realizar el despegue y el aterrizaje y el secundario verificar el funcionamiento del sistema de control de vuelo; asimismo, se especificaba que otros objetivos del vuelo fueron probar y demostrar la aeronavegabilidad del sistema y verificar su rendimiento, alcanzándose satisfactoriamente los mismos.

El contratista principal del sistema, Northrop Grumman, firmó en junio de 2010 el contrato con el Ejército de Tierra por el LEMV, con un valor de 154 millones de dólares, que podría ampliarse a 517 millones de dólares, incluyendo la compra de dos sistemas adicionales; el primer vuelo estaba programado realizarlo en 12-13 meses en un programa de desarrollo de 18 meses y que estaría dispuesto para desplegar en Afganistán a primeros de 2012, tras los vuelos de prueba. El retraso en el desarrollo supone que el despliegue en Afganistán se podría realizar a comienzos de 2013.

El LEMV está diseñado para realizar operaciones de inteligencia, vigilancia y reconocimiento continuas, con módulos que permiten la integración de una gama de sensores, como el radar indicador de objetivos terrestres móviles (GMTI), cámaras electro-ópticas e infrarrojas, seguimiento de fuerzas propias, inteligencia de señales, contramedidas electrónicas y como relé de comunicaciones. En su primer vuelo, no llevó ningún tipo de carga útil, que se incluirá durante los siguientes vuelos de prueba.

El LEMV es un vehículo híbrido, de más de 91 m de longitud, 34 de anchura y 26 de altura, con un volumen de 38.000 m3, relleno de helio, y propulsado por cuatro motores diesel de 350 HP, dos en la parte delantera y dos en la trasera. Para el despegue y aterrizaje sólo necesita una pista corta.

Puede volar con tripulación, como en este primer vuelo, o puede operar sin tripulación; en este caso volaría a 6.000 m de altura (20.000 pies) durante 21 días, proporcionando la suficiente energía (16 kW) para la carga útil de 1.100 kg con diversos tipos de sensores. Durante ese período de vigilancia continua, el LEMV consumiría 13.200 litros de combustible. Su alcance máximo es de 4.450 kg con una carga de 6.800 kg; tiene una velocidad de crucero de 56 km/h y una máxima de 148 km/h.

El LEMV está basado en el modelo HAV304 de la empresa británica Hybrid Air Vehicles, estructura aerodinámica llena de helio, que proporciona una capacidad de carga mayor que la de los dirigibles convencionales. Northrop Grumman es la responsable del desarrollo e integración del sistema global, del desarrollo y la implementación de la arquitectura abierta de sistemas, del software de control de vuelo cuando vuele sin tripulación, así como del mantenimiento y apoyo al mismo en operaciones.
La Fuerza Aérea había cancelado su dirigible Blue Devil 2 para vigilancia constante en mayo, 18 meses después de su contratación, cuando ya había sido llenado con gas y mientras estaba realizando la integración de equipos. En el momento de la cancelación se habían invertido 211 millones de dólares. Entre las razones para la cancelación se señalaron que el coste del programa sería cuatro veces mayor que el presupuestado. Asimismo, el Comité de las Fuerzas Armadas del Senado estadounidense había cuestionado la existencia de dos programas de dirigibles distintos, planteándose la posibilidad de su integración en el LEMV, que estaba más avanzado.
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